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新冠疫情對殯葬業帶來改變 美國「網路殯葬服務」業務激增


新冠肺炎危機迫使面對面的社交活動喊停,不僅使視訊服務市場需求大增,也帶動線上殯葬業蓬勃發展。 面對這一改變與趨勢,殯葬業者很難忽視。

據《經濟日報》與《星島日報》引述《華爾街日報》報導,從舉行視訊告別式到處理訃聞,幫助民眾辦理臨終照護與喪事的線上殯葬事業,近年來需求持續增長,部分原因是千禧世代對死亡的態度轉變,而當前疫情更是刺激需求爆增。

報導指出,南加州大學公共政策學院城市和社區規劃系教授斯洛恩(David Sloane)表示,「這場疫情創造非常特殊的情況」,「我們多數人不克出席葬禮、前往公墓,也無法聚會追思,這些殯葬新創公司發展如此迅速的原因之一。」他相信,網路殯葬未必能夠取代傳統喪葬服務,但會給消費者更多選擇空間。

報導說,儘管在美國每年210億美元的殯葬產業規模中,線上殯葬業務僅占很小部分。但專家與產業龍頭都指出,自疫情爆發以來,線上用戶數量激增。

總部在紐約的臨終規劃服務商燈籠公司(Lantern),在4月中旬的用戶人數比3月激增61%;在美國波士頓,提供相似服務的Cake公司,4月預先規劃殯葬事宜的線上用戶數則是3月的五倍多。

報導也表示,其他處理臨終相關事務的公司也有同樣成長。總部位於紐約布魯克林、專門安排線上追思服務的GatheringUs,在4月第二周的網站流量比3月同期爆增400%,該公司將四人團隊已擴增五倍至20人,以應付劇增的需求量。有些傳統殯葬業者認為,這些數位服務將有利於整個產業發展。

曼哈頓婦人弗奈特曼(Jill Frechtman)是GatheringUs用戶之一,4月痛失89歲的祖母後,遊說父母接受網上殯葬,讓眾人在家透過Zoom送別摯親。GatheringUs的收費1400元起,負責各種技術問題和後勤事務,參加者在葬禮後也可以繼續透過視頻互相慰問。弗奈特曼表示,母親原本以為祖母人生最後一段路會孤單地離開,但她覺得親友其實「都有來送別」。

報導說,對於部分送葬者而言,線上服務比傳統服務更具優勢。內華達州婦人安德絲(Danielle Anders)在朋友建議下,為24歲兒子舉行網路虛擬葬禮,由GatheringUs負責統籌,包括設置迎賓畫面、播放幻燈片和音樂,並透過聊天窗口解釋程序。安德絲形容這種體驗令人驚訝,能夠吸引來自全國的300名親友一同參與,「即便是正常時期,親身參與人數也未必比網路參與者多。」

美國「全國殯葬師協會」(National Funeral Directors Association)發言人波西(Walker Posey)也認為,有些人不想在殯儀館花費太多時間,線上服務有助更多人在未來尋求網路服務。波西的家族自1879年開始在南卡州經營殯儀館,他承認告別式文化正在迅速轉變,殯儀館提供的服務也要與時並進。他強調「沒有人要取代人類的互動」,惟新技術理應為家庭帶來更好的體驗。

《臺灣殯葬資訊網》109/05/28

 

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